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Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto que Tau Ceti, una de las estrellas parecidas al Sol más cercanas a la Tierra, parece tener orbitando a su alrededor cinco planetas, incluyendo uno dentro de la franja orbital conocida como zona habitable. Dicha franja está determinada por las distancias mínima y máxima entre un mundo y su estrella que permiten al planeta recibir la energía precisa para mantener en estado líquido el agua en la superficie o cerca de ella.

A una distancia de tan solo 12 años-luz de la Tierra, y siendo visible a simple vista en el firmamento terrestre, Tau Ceti es, después del Sol, la estrella solitaria (que no forma parte de un sistema binario o múltiple de estrellas) más cercana a la Tierra, y con la misma clasificación espectral que nuestro Sol.

Se estima que esos cinco planetas de Tau Ceti tienen masas de entre 2 y 6 veces la de la Tierra, lo que convierte a ese sistema planetario en el de menor masa detectado hasta el momento.

El planeta que está en la zona habitable alrededor de la estrella tiene una masa de aproximadamente 5 veces la de la Tierra, lo que lo hace el planeta más pequeño detectado hasta ahora en la zona habitable en torno a una estrella del tipo del Sol.

El equipo internacional de astrónomos, de Chile, Reino Unido, Estados Unidos y Australia, combinó más de seis mil observaciones hechas a través de tres instrumentos distintos, y procesó de manera exhaustiva los datos, trabajando con ellos en modelos digitales.

 El hallazgo hecho por el equipo de Mikko Tuomi y Hugh Jones, de la Universidad de Hertfordshire en el Reino Unido, ha sido posible gracias al método que este equipo de científicos ha desarrollado, sobre la base de nuevas técnicas, para detectar señales con la mitad del tamaño que hasta ahora se consideraba el más pequeño posible detectable. El salto en resolución que se ha dado al incorporar este nuevo método mejora de manera espectacular la sensibilidad que podrán tener las búsquedas futuras de planetas pequeños de otros sistemas solares.

El descubrimiento de planetas en órbita a Tau Ceti también refuerza la teoría, cada vez más aceptada en la comunidad científica, de que casi todas las estrellas poseen planetas a su alrededor, y que nuestra galaxia debe poseer muchos planetas potencialmente capaces de tener agua líquida en su superficie y algunas otras condiciones necesarias para el surgimiento en ellos de por lo menos algún tipo de vida simple. Así lo subrayan Steve Vogt de la Universidad de California en Santa Cruz y James Jenkins de la Universidad de Chile.

Son ya alrededor de 800 los planetas que han sido descubiertos fuera de nuestro sistema solar. Los de las estrellas más cercanas al Sol y parecidas a éste son los más interesantes para la comunidad científica, ya que podrían acoger algún planeta con señales de vida detectables.

El sistema solar de Tau Ceti está lo bastante cerca de la Tierra como para que sea factible poder estudiar en un futuro no muy distante las atmósferas que presumiblemente tienen esos planetas.


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About the Author DANIEL TORRES RODENAS

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